Maasmechelen, net voorbij het Pinkpopterrein in Geleen, is vooral bekend vanwege het grote aantal outlet stores in Maasmechelen Village. Bij de metalliefhebber zal de naam van de gemeente waarschijnlijk meer een belletje doen rinkelen vanwege het tweedaagse festival Rommelrock. De vriendelijke organisatoren hebben in de deelgemeente Eisden bij het plein Vrijthof een eigen café, Jan Hertog. Overigens heeft de naam niets te maken met het biermerk Hertog Jan, men schenkt gewoon Belgische pintjes. Hier worden ook concerten georganiseerd. Het Zweedse Avatar speelde afgelopen weekend met hun metalcircus in de metal minnende kroeg. Een show om niet snel te vergeten.

2014-04-12 - kill us full - 029Naast de imposante Sint – Willibrordus kerk staat het buurtcafé Jan Hertog. Bij aankomst staat de barbecue klaar, binnen heerst een gemoedelijke sfeer. Druk is het nog niet maar dat heeft ook met de ruimte te maken. De bar neemt de helft van het café in, met in de hoek een podiumpje van drie bij twee meter. Koen Haerden wist me te vertellen dat er plannen zijn om het zaaltje uit te breiden naar een capaciteit van 300 man. Voor een band als Avatar is dat eigenlijk wel nodig. Eind vorig jaar stond het vijftal nog als voorprogramma van Avenged Sevenfold in de Ziggo Dome. Hun ster is reizende, met aankomende festivals als Download en Rock on the Range en een tour eind april door de Verenigde Staten. Momenteel reizen ze door Europa om hun nieuwe album Hail the Apocalypse te promoten.

Spaanse supportact voor de tour Killus heeft er ruim twee dagen over gedaan om met hun camper, voorzien van Playstation 4, te pendelen tussen Villareal en Vlaanderen. Zelf moest ik twee uur reizen vanuit Rotterdam. Na zo’n lange zit roept het toilet van café Jan Hertog voor een sanitaire stop. Daar stond me me dan ook een verassing te wachten aangezien de wc’s zijn omgetoverd tot backstage ruimte. Sta je oog in oog met vier Spanjaarden die druk in de weer zijn met hun scary make-up. Denk aan de Orcs uit the Hobbit die zich klaarmaken voor een Rammstein feestje. De muziek komt zeker in de buurt van hun Duitse collega’s, overladen met een flinke scheut industrial. Denk Marilyn Manson, Ministry en Rob Zombie. Over zombies gesproken, de bassist loopt en lijkt, met zijn enge lenzen, als een wandelende one man freakshow.

Uiteraard veel referenties naar old school horrorfilms met film quotes tussen de nummers door en songtitels als The Darkness of the Crypt, Dead Revolution en single Feel the Monster van het gelijknamige album. In dik een half uur wordt met een explosieve drive vooral werk van dat album gespeeld. De interactie tussen de bandleden werkt aanstekelijk. Mede door het ruimtegebrek verdwijnt al vrij snel de afstand tussen publiek en podium. Iedereen probeert een goed plekje te bemachtigen want de band laat er geen gras over groeien. Ze zijn van plan om alle aanwezigen om ver te blazen. Al meer dan tien jaar is de band bezig en met succes. Zo hebben ze het voorprogramma mogen verzorgen van Marilyn Manson, Nightwish en Guns ’n Roses.

2014-04-12 - avatar - 016Avatar bestaat ook al meer dan tien jaar maar lijkt met het laatste album Black Waltz uit 2012 eindelijk een naam te maken binnen de metalscène. Niet zo gek want de jongens zijn al sinds hun 16de bezig zijn. Ze komen tenslotte uit de metalhoofdstad Götheburg waar je als beginnende gitaarband al snel in het metalen vaarwater terecht komt. Ook zij hebben even de tijd nodig om zich op te maken. Met name zanger Johannes Eckerström, met schmink lijkt hij op een mix tussen the Crow en Alexander DeLarge uit Clockwork Orange. Vooraleer we zijn gezicht te zien krijgen draagt de frontman een beulenmasker. Wild gebarend als een circusattractie, terwijl de gitaren door de tent gieren, komt hij aanlopen en gooit er gelijk een stevige growl uit. Let Us Die heet het toepasselijke openingsnummer, afkomstig van Black Waltz. Het is death metal maar dan gespekt met gevarieerde melodieën die op plaat meer aanwezig zijn dan tijdens de shows. Live beuken niet alleen de gitaren en vocalen er stevig in, de technische drumpartijen van John Alfredsson bieden geen genade. Blod is volledig in het Zweeds gezongen en betekend bloed. Gelukkig blijft het vanavond bij flink zweten, want het tempo ligt hoog. I need something to sedate me zingt de frontman met rustige toon tijdens Smells Like a Freakshow. Daar lijken zijn bandmakkers geen zin in te hebben. Gitaren en drums blijven gaan als een malle draaimolen. De songtitels spreken voor zich. Na uitputtende riffs tijdens Torn Apart komt Ready for the Ride. Blast beats met hulp van een dubbele dosis gitaren zetten muzikaal nog een tandje bij.

De zanger zorgt met die grootse glimlach voor heel wat vermaak en lijkt zelf ook bijzonder in zijn nopjes. Datzelfde kan gezegd worden van het publiek. Devil horns en gebalde vuisten gaan regelmatig de lucht in. Samen met de band wordt er flink geheadbangd en zijn er enkele fans die lekker meebrullen. Niemand haalt echter de diepe uithalen van Eckerström. De death growls tijdens Black Waltz klinken indrukwekkend. De desbetreffende videoclip geeft trouwens een perfect beeld van Avatar’s bizarre wereld. Visuals stellen weinig voor als de muziek niet goed is. Op dat vlak spelen de mannen feilloos samen. Bovendien zit er heel wat variatie tussen de nummers. Goed voorbeeld zijn de country invloeden in het gitaarspel van Let it Burn. Wat een intensiteit spat er van af! Zonder elkaar te raken, het podium is al beperkt en toch bewegen de mannen er lustig op los. Naast gitaarvirtuoos Jonas ‘Kungen’ Jarlsby, zit gitarist Tim Öhrström pas een jaar bij de band. Het lijkt alsof ook hij al jaren meespeelt. De dynamiek tussen de band is een van de grote pluspunten. Met zanger Eckerström als boegbeeld. Halverwege de set trekt hij een rode uniformjas aan. Duurt eventjes omdat de roadie moeilijk een weg weet te banen tussen het enthousiaste publiek.

Voor het laatste nummer Queen of Blades, het enige ‘oude’ nummer afkomstig van Avatar uit 2009, hult Eckerström zich in een zwart priestergewaad. Met Vultures Fly vol duelerend gitaarwerk en single Hail the Apocalypse, dat andermaal een bijna hypnotiserend ritme bevat, heeft de band redelijk uit het nieuwe album kunnen prediken. Wegens een te druk schema is er te weinig tijd om grondig nieuw materiaal te oefenen. Aangezien de tour net begonnen is, maken ze voor de volgende shows werk van nieuw materiaal. Waaronder huidige single Bloody Angel, die op iTunes in hun genre hoog in de hitlijsten staat. Het zou me niet verbazen dat met Hail the Apocalypse, release in Europa is 13 mei, een wereldwijde doorbraak mogelijk is. Engeland en de Verenigde Staten zijn al om. Japan bekijkt het nog even van een afstand maar staat bekend om hun voorliefde voor excentrieke (metal)muziek. De mensen die aanwezig zijn in café Jan Hertog beseffen dat het optreden van Avatar en niet te vergeten voorprogramma Killus een bijzondere iets is. Wie weet halen ze Avatar terug voor de achtste editie van Rommelrock 15 en 16 augustus.