In 1996 besluit zanger Andrew Schwab dat het tijd is om een band te starten en in de jaren die volgen zoekt hij zijn mede-bandleden bij elkaar en wordt het titelloze debuutalbum opgenomen dat meteen goed wordt ontvangen en de band de nodige exposure meegeeft. In de twintig jaar dat de band bestaat zijn er de nodige bandleden gewisseld. Project Eighty Six bleef echter zeer regelmatig nieuwe albums uitbrengen en met Sheep Among Wolves zijn ze bij album nummer tien beland.

Toch is Project Eighty Six voor veel Nederlanders geen bekende naam, hoewel hun albums de Billboard 200 halen, ze meer dan een half miljoen albums verkochten en op het podium stonden met onder meer Linkin’ Park, P.O.D. en Sevendust. Waarschijnlijk heeft dit er ook mee te maken dat Project Eighty Six ons land niet snel aandoet bij het touren.

Het nieuwe album én een optreden op het Brainstorm Festival in Apeldoorn afgelopen jaar zijn dan toch een mooie aanleiding om de band eens nader te beluisteren.

Sheep Among Wolves is een album dat je voor het gemak in twee delen kunt verdelen. De eerste helft klinkt heftig. Schwab en kornuiten zetten een sterk en krachtig geluid neer en klinken vooral boos. In opener MHS maken ze goed gebruik van een pneumatisch ritme met daaromheen een sterke melodie. Dat is meteen wat opvalt en hele album continu aanwezig is. Alle composities zijn goed opgebouwd en kennen en sterk refrein. Ritmisch mag Dead Man’s Switch er ook zijn. Het geluid van de band laveert de hele tijd tussen sterke rock en metalcore. Dat uit zich zeker ook in Imaginary Me. Via een meer mainstreamgeluid in Freeboter start By Constantine. Ook hier krijgt de luisteraar een heftig ritme voorgeschoteld dat wordt afgewisseld met psychedelische en melodische stukken terwijl de tussenstukken doorspekt zijn met punkinvloeden. Een composities met een melodische psychedelische punkinslag zullen we maar zeggen.

Vanaf dit moment zijn de scherpste randjes er wel vanaf. Copper Wish is een uitstekende compositie die zoals eerder al is gezegd een fraai opbouw kent en krachtige momenten kent, maar vooral vrij gemakkelijk te doorgronden is en bij een breder publiek zou kunnen aanslaan. Bij titelnummer Sheep Among Wolves moet ik aan While She Sleeps denken. Maar dan wel aan de meer melodische en gevoelige kant. Een kant die zeker in de meeslepende afsluiter Metempsychosis ook tot uiting komt. Met een minimum aan muziek en een warm en ingetogen stemgeluid neemt Project Eighty Six je mee op een kleine emotour.

Voorafgaand hieraan ligt de rapcore in Into Another aan de basis van overzichtelijk opgebouwde compositie waarin het refrein wederom het centrum vormt van het geheel. En hoewel The Great Escape gezegend is met uitstekend drumwerk dat opzwepend regelmatig de kop opsteekt, klinkt ook deze compositie gemakkelijk weg.

Sheep Among Wolves is een album waaraan ik heel even moest wennen. De woede die de eerste helft van het album toch wel beheerst, leek me even murw te slaan, maar al gauw ontpopte iedere compositie zich tot een overzichtelijk geheel waarin melodie en opbouw zich steeds meer gingen openbaren.