Op 23 oktober komt Leaves’ Eyes met hun nieuwste werk The Last Viking via AFM Records. Dat de band houd van saga’s is duidelijk. In de discografie van de band zijn meer dan genoeg nummers te vinden over Vikingen, oorlogen, mythes en noem maar op. Ook deze keer zijn de geschiedenis boeken ruimschoots open getrokken en bestudeerd om een historisch correct album te maken. Dat is key bij de band; het verhaal moet kloppen en historisch verantwoord zijn. Het album vertelt het verhaal over de beslissende slag bij de Stamford Brug in Engeland, in het jaar 1066. Soldaten vechten tot de dood, de gronden zijn doordrenkt met bloed. Noorwegens Koning Harald III (Hardrada) ligt te sterven. Zijn hele leven flitst voorbij: wrede oorlogen, gevechten over macht, reizen naar exotische werelden die hem leiden naar machtige vrouwen, keizers en koningen die ten val komen. De laatste Viking is dood, het Viking tijdperk is voorbij. Genoeg voer voor een divers album lijkt mij. Nieuwsgierig begin in mijn luister sessie en met het schrijven van deze review! Veel leesplezier!

Het album gaat van start met Death of A King. Tijdens deze intro begeef je jezelf als het ware op oorlogsgrond. Je hoort trommels onheil voorspellend dreunen in de verte. Je hoort soldaten roepen en dan komt de aankondiging, Harald is dead. De sfeer is zelfs droevig te noemen, mede door de hymne die voor rekening is van Elina. Ook in deze intro volop aandacht voor sfeer, iets waar Leaves’ Eyes om bekend staat.  Prachtige opbouw naar Chain of the Golden Horn. Op zeemansstijl gaan we vol gas vooruit. Deze pagan track verteld het verhaal over de gevaarlijke ontsnapping uit Byzantium. Er werd een zware ijzeren ketting in de Bosporus wateren verborgen om vijandige schepen te wreken. Dit zeggende begeef je jezelf op het schip, je voelt de golven. Van deze track verscheen onlangs een videoclip.

Van Harald gaan we naar onze Dark Love Empress Zoë. de track pakt het iets rustiger aan en vertelt het verhaal over Zoë Porphyrogenita. Toen de Viking held Harrald weigerde om één van haar velen liefdes te worden sloot zij hem op in de Byzantijnse kerkers. Een bombastische rocktrack die volop podium geeft aan de diversiteit die Elina te bieden heeft op vocaal gebied. Van laag tot hoge hoogtes, er is niets wat Elina niet beheerst en wat de juiste mystiek geeft in elke track. Van deze track verscheen ook al een video clip. We zetten weer een tandje bij met Serpents And Dragons. Deze track geeft ons een beeld van Hardrada’s zeegevecht met honderden schepen om de Deense Kroon. Hier is een vocale battle tussen Alex met zijn markante grunts en de veelzijdige stem van Elina aan de gang. Heerlijk om de battle te voelen.

Verder met Black Butterfly. Deze track verscheen in 2019 al op de EP Black Butterfly. Deze keer krijgt Elina versterking van niemand minder dan Clémentine Delauney. Beide stemmen passen mooi bij elkaar en vullen elkaar aan. We zetten weer een tandje bij met War of Kings. De track borduurt mooi verder op zijn voorganger. Een recht toe rechtaan track zonder al te veel poespas, behalve de gitaarsolo dan die echt te pruimen valt. For Victory biedt podium aan folklore. Een track die volop ruimte biedt om een dansje te wagen en je haar te doen met een gitaar. Met Two Kings One Realm begeef ik mij voor even in The Hobbit. Weet je wel, die scene waar de dwergen gezamenlijk zingen in het huis van Bilbo? Prachtig! Gedaan met de rust. We beuken weer verder met Flames in the Sky. Een track die mooi in balans is. Agressieve riffs wisselen mooi af met rustigere episodes. Serkland is een track die we ook al op de Black Butterfly EP vonden. Een track die prima in de tracklist past van The Last Viking. Een uiterst gave track met een hoog dansgehalte, meespring gehalte, handen klappen,… helaas zit dit er voorlopig live nog even niet in. Met Varangians dansen we nog even verder. Een heerlijk opzwepende en vrolijke track. Night Of The Ravens vonden we eveneens al op the Black Butterfly EP en gaf toen al een mooi inzicht voor het nieuwe materiaal. Als één na laatste track vinden we de titeltrack van het album, The Last Viking. Met zijn ruim tien minuten is dit de langste track op het album. Een spectaculaire reis door alle variaties van metal muziek. Een track die bol staat van bombast. Hij is heavy, duister maar ook atmosferisch tegelijkertijd. Deze track verteld het verhaal over het leven en dood van de laatste viking Hardrada. De duistere krochten worden opgezocht. Hier krijgt Alex volop ruimte om zijn grunts te laten spreken gooi daar nog een vieze riff overheen en je bevindt je op een plek waar je gevoelsmatig liever niet wil zijn. Up tempo passages variëren mooi met wat rustiger werk. Een boeiende track die zeker niet gaat vervelen. Misschien is dit wel de duisterste track dooit gemaakt door de band. Hij smaakt naar meer! Als hekkensluiter vinden we Break Into the sky of Aeon. Laat een mooi staaltje werk horen uit de band geschiedenis. De die hard fans zullen deze track zeker weten te bekoren. We vinden boeiende muziekstructuren, pakkende melodieën en uiteraard de mystieke sfeer waar de band altijd al om bekend staat. Een waardige hekkensluiter van een prachtig album.

Het album om kort te gaan:
Leaves’ Eyes heeft mij wederom verrast met hun nieuwste release. Alle tracks zijn van begin tot eind boeiend en hebben elk hun eigen sfeer. Ondanks de aparte sferen passen de tracks echt wel bij elkaar en zorgen ze voor balans op het album. Zoals we van Leaves’ Eyes gewend zijn worden de middeleeuwse instrumenten niet vergeten. Deze keer vinden we de nyckelharpa, fluiten en Keltische hoorns op de track te voorzien van de juiste atmosfeer en mystiek. Wie Leaves’ Eyes zegt zegt folklore en Pagan. Iets wat we overvloedig op het album terug vinden. Daar waar op vorige albums Alex wat minder prominent aanwezig was met zijn grunts lijkt hij nu weer volop back in business. Zeker een meerwaarde op een album als deze. Een heerlijk album wat bol staat van opzwepende tracks met pakkende gitaarsolo’s. Ook is duidelijk dat Elina haar draai inmiddels goed heeft gevonden in de band. Haar stem mag dan zeker wel kenmerkend zijn voor de band zoals hij nu is. Wat mij betreft een must have!

Line Up:
Elina Siirala (Vocals)
Alexander Krull (Vocals)
Thorsten Bauer (Guitar, Bass)
Micki Richter (Guitar)
Joris Nijenhuis (Drums)

Tracklist:
Death Of A King
Chain Of The Golden Horn
Dark Love Empress
Serpents And Dragons
Black Butterfly (Feat. Clémentine Delauney)
War of Kings
For Victory
Two Kings one Realm
Flames in the Sky
Serkland
Varangians
Night of the Ravens
The Last Viking
Break into the sky of Aeon