Vier jaar geleden bracht de Duitse progmetal band Vanden Plas het laatste studioalbum uit. Dat was Chronicles Of The Immortals Netherworld II. Afgelopen vier jaar moesten de fans het doen met The Seraphic Liveworks (2017) en de lijvige boxset The Epic Works 1991 – 2015 (2019).

Met The Ghost Xperiment: Awakening noteren we het negende studioalbum van de band die er bijna een gewoonte van maakt albums een vervolg te geven. Want in de herfst van 2020 staat deel 2 op stapel, getiteld The Ghost Xperiment: IIIumination.

Het concept is gebaseerd op een paranormaal experiment. De hoofdpersoon in het verhaal is Gideon Grace, gespeeld door frontman Andy Kuntz. Deze hoofdpersoon vecht tegen de meedogenloze schaduwen van The House Of Rain. Door immens verdriet na de dood van zijn geliefde Ivy, is Gideons pijn ook de drijvende kracht in een oorlog met zijn demonen. In boeken uit de bibliotheek van een Duitse school voor metafysica leest hij over geheime leraren en parapsychologische experimenten. Die vormen een belangrijke basis van waaruit hij vecht tegen de wezens van de duisternis.

Het album telt zes nummers die allemaal een speelduur hebben van zes tot bijna tien minuten. Vanden Plas, wat ooit het Duitse antwoord was op Dream Theater, gaat op deze cd terug naar hun progmetal roots. Wat daarbij opvalt is dat gitarist Stephan Lill, naast zijn bekende zware riffs, regelmatig uitpakt met heerlijke solo’s. Naast de bekende heavy gitaarriffs is er het gaten vullend atmosferische toetsenwerk van Günter Werno. Slechts sporadisch gooit hij er een solo uit. De ondersteuning op basgitaar van Torsten Reichert en het drumwerk van Andreas Lill zijn als vanouds degelijk. Vanden Plas heeft wat dat betreft in de loop der jaren haar eigen handelsmerk gecreëerd. En Andy Kuntz is gewoon een geweldige zanger die waar nodig theatrale aspecten inbrengt. Daarnaast hebben ook de refreinen het typische Vanden Plas stempel. Het album biedt, wanneer je de carrière van de groep overziet, geen verrassing of vernieuwing. Het komt bij vlagen zelfs plichtmatig over.

The Ghost Xperiment lijkt aanvankelijk een routinematig Vanden Plas album. Naarmate het album vordert ging de muziek mij meer raken. Toch legt The Ghost Xperiment: Awakening het wat mij betreft af tegen het meer gevarieerde tweeluik Chronicles Of The Immortals.