Dead By Dawn Records is een nieuw Belgisch platenlabel dat zich zal toeleggen op deathmetal. Wij vroegen oprichtster Laura Kerkhofs wat haar plannen zijn met het label.

Je bent pas gestart, maar zal Dead By Dawn op termijn jouw fulltime job worden?

Laura: Momenteel is het label nog een hobby. Ik werk voltijds als maatschappelijk werker. Het zou heel mooi zijn mocht dit ooit mijn job worden, maar ik reken daar niet op. Voorlopig heb ik ook nog maar twee bands: Moss Upon The Skull en Exoto.

Dat zijn Belgische bands, maar jouw ambities reiken verder.

Laura: Mijn focus ligt wereldwijd. Het voordeel aan het samenwerken met Belgische bands is dat ik ze kan uitnodigen op kantoor en dat maakt alles toch een stuk persoonlijker en efficiënter dan bv. heen en weer te mailen.

Hoeveel bands wil je uiteindelijk op het roster van Dead By Dawn?
Laura: Mijn motto is: quality over quantity. Ik ontvang dagelijks demo’s van over de hele wereld, maar ik ben best streng in wat ik selecteer voor Dead By Dawn. Als een band niet voldoet aan één van de kenmerken waaraan ik veel belang hecht, is de kans heel klein dat ik hen een aanbod zal doen. Chris van Exoto heb ik bijvoorbeeld zelf gecontacteerd. Ik heb niet een bepaald aantal bands in gedachten om te tekenen. Ik hecht meer belang aan de juiste bands en albums dan aan het aantal contracten.

Je was eerder verbonden aan het Italiaanse Everlasting Spew Records.

Laura: Everlasting Spew Records bestaat momenteel uit twee personen: oprichter Giorgio en Tito die de promotie en A&R doet. Vanaf 2016 had ik regelmatig contact met Tito over nieuwe releases, shows en dergelijke. Na enkele maanden vroeg hij of ik deel wilde uitmaken van het team, met als hoofdtaak de promotie. Ik had hen verteld over mijn droom om ooit een eigen label te starten en ze boden me de kans om ervaring op te doen. Van Giorgio en Tito heb ik veel geleerd en dankzij hen heb ik ook veel nieuwe contacten kunnen leggen. Ik ben hen daar heel dankbaar voor. Everlasting Spew is op korte tijd ook enorm gegroeid. Enkele weken geleden heb ik besloten om dat label los te laten om me volledig te kunnen focussen op mijn eigen label. Zij wisten dat die dag ooit zou komen en ze staan volledig achter me. In de toekomst zal ik zeker nog samenwerking met hen.

Je zat ook bij Grimm in Gent. Wat was daar jouw rol?

Laura: Ik schreef artikels en interviews voor hun website. Na drie maanden werd ik al tot editor bevorderd. Ook dat was een aanloop naar mijn eigen label, want daar leerde ik hoe labels hun promo-mails opstellen en hun contacten met de media onderhouden. Voor Grimm deed ik een interview met Max en Iggor Cavalera en zo kwam ik in contact met Gloria Cavalera. Zoals vele anderen is ook zij een voorbeeld voor mij. Bij Grimm volgde ik vooral alle deathmetal-labels. Zo kon ik al mijn eerste contacten opbouwen. De start van Dead By Dawn Records betekende evenwel ook het einde van mijn tijd bij Grimm.

Dead By Dawn is jouw label, maar zijn er nog mensen bij betrokken?

Laura: Dead By Dawn is inderdaad helemaal mijn label. Ik neem alle beslissingen zelf. De distributie gebeurt op basis van mijn eigen contacten met andere labels. Daarnaast hangt de verdeling van taken tussen label en band af van de gemaakte deal. Er zijn verschillende soorten contracten. Ik bekijk elke band als uniek en zij hebben ook elk hun eigen sterktes en zwaktes. Ik zie het als mijn taak als label om daar gepast mee aan de slag te gaan, op een manier dat zij er zelf betrokken bij blijven. Ik hecht enorm veel belang aan de betrokkenheid en inspraak van de band. Het is niet mijn bedoeling om bands te gebruiken of ze naar mijn model te kneden. Dat zie ik jammer genoeg wel nog regelmatig gebeuren. Yarne Heylen is mijn enige vaste medewerker. Hem kan je kennen van de Project Zero Studio in Nijlen (B) en als bassist van Carnation. Hij neemt het grafische gedeelte op zich en de website. Soms werken we ook samen bij projecten, zoals Exoto. Die band tekende bij Dead By Dawn terwijl ze aan het opnemen waren in de studio van Yarne. Dan volg ik mee in de studio zelf en ook bij het mix- en masterproces zit ik er regelmatig bij. Dit is natuurlijk de ideale situatie. Momenteel is het mijn doel om bands zo ver mogelijk te krijgen wat betreft de verspreiding van hun de releases. In de toekomst kunnen dan misschien zogenaamde ‘360-deals’ volgen, met bv. toursupport of bookings. Maar we beginnen met één stap tegelijk.

Waar haalde je de label-naam vandaan?

Laura: De naam had ik al jaren in gedachten. Hij verwijst naar heel wat essentiële stukken in de geschiedenis van deathmetal. Ten eerste verwijst hij naar de film Evil Dead 2. Daarnaast was dit een enorme inspiratie voor vele bands, waaronder onder meer Death’s debuut (Scream Bloody Gore – Evil Dead) en Deicide’s self-titled album. Kortom, een naam die meteen een beeld creëert over de visie van mijn label.

Wat zijn de criteria om getekend te worden door Dead By Dawn?

Laura: Dead By Dawn focust zich op extreme metal en al zijn subgenres. Als ik beoordeel of ik een band zal tekenen of niet bekijk ik het hele pakket: hoe klinkt de audio en waar hebben ze opgenomen? Hoe ziet het artwork er uit? Hoe bekend zijn ze en hoe pakken ze de promotie zelf aan? Spelen ze live en in wat voor venues? Zijn er reeds reviews geschreven over hen en wat houden deze in? Waar ik regelmatig op bots zijn bands die hun opnames reeds een hele tijd online hebben gezet en daarna pas op zoek gaan naar een label. Zo werkt het voor mij niet. Een release is voor mij één van de belangrijkste momenten in heel het proces. De kans dat ik materiaal uitbreng dat al lang en breed online staat, is dan ook heel klein.

Vele bands in death en extreme metal hebben het moeilijk om de kosten van hun releases in eigen beheer terug te verdienen, laat staan dat ze winst maken. Hoe kan jouw label daarin een verschil maken?

Laura: Ik geloof dat dit vaak ligt aan de manier van aanpakken. Er zijn wel degelijk heel wat goede Belgische en andere bands. Er moet in de eerste plaats professioneel en correct worden ingezet op promotie in binnen- en buitenland. Een goed georganiseerde release(show) is bijvoorbeeld heel belangrijk. Dankzij mijn contacten in gans Europa en wereldwijd kan ik er voor zorgen dat de release van een band ook verder geraakt dan mijn klein landje.

Je hebt een grote voorliefde voor fysieke releases.

Laura: Fysieke releases hebben iets magisch. Van kinds af aan was ik hierdoor gefascineerd. Uren kan ik hoezen, boekjes en posters bekijken. Terwijl je de muziek beluistert, kan je de lyrics volgen die omringd zijn door bandfoto’s en artwork. Naar mijn mening vormt dit een veel beter en vollediger beeld van een opname en van een band dan het openzetten van een stream. Fysieke releases en streams hebben elk hun voor- en nadelen. Ik begrijp dat jonge mensen vaak weinig tot geen fysieke releases kunnen kopen. Als ik terugdenk aan mezelf als student, kreeg ik maandelijks 100 € zakgeld. Hier kon ik dan twee of drie LP’s van kopen en met een beetje geluk nog wat eten (lacht). De mogelijkheid tot streamen creëert een breder doelpubliek voor een band of label en maakt het zo toegankelijker.

Maakt die voorliefde voor fysieke muziekdragers de kosten van releases niet nog extra zwaar?

Laura: Het bestellen, kopen en traden van fysieke formats draagt inderdaad heel wat kosten met zich. Het is dan ook een aanhoudende zoektocht naar welke leverancier inzake prijs en kwaliteit het beste werk kan leveren, afhankelijk van het type format (vinyl, CD of tape). Het is ook altijd moeilijk om in te schatten hoeveel exemplaren een band zal verkopen van een album. Streamen kost tegenover het uitbrengen van iets fysieks natuurlijk minder voor een label of band. De liefde voor het een sluit het andere niet uit. De discografie van Dead By Dawn zal ook online komen.

Heb je jezelf een doel gesteld met Dead By Dawn?

Laura: Mijn missie zal geslaagd zijn als ik merk dat ik het beste in een band naar boven heb kunnen halen nadat ze getekend hebben bij Dead By Dawn. Het gaat me niet om het geld. Ik zal al heel tevreden zijn als ik break-even kan draaien bij elke deal. Momenteel is dit zeker nog niet zo. Muziek heeft ooit mijn leven gered en ik hoop dat via Dead By Dawn ook bij andere mensen ook kan gebeuren.

Stel dat je carte blanche krijgt, welke vijf bands teken je dan meteen?

Laura: Ik kan niet verklappen welke bands ik momenteel op het oog heb, maar ik kan je wel vertellen welke bands zouden een leuke toevoeging zouden zijn. Dan denk ik zo meteen aan Carnation, Undergang, Morbid Angel, Convulse en Derkéta. Zodra ik voldoende bands heb bij het label, zal er een Dead By Dawn-festival georganiseerd worden. Dat zou zelfs meer dan een dream come true voor me zijn!

Geïnteresseerde bands kunnen mailen naar demo@deadbydawnrecords.com.